Falar sobre o estudo do comportamento animal, chamado etologia, pode-se ouvir algo moderno que aconteceu em nosso século 21, mas a verdade já tem uma longa história.

As origens do estudo científico do comportamento animal podem ser encontradas nas obras de vários pensadores europeus dos séculos XVII a XIX, como os naturalistas britânicos John Ray e Charles Darwin e o naturalista francês Charles LeRoy.

David Friedrich Weinland usou o termo psicologia animal já em 1858, quando apresentou propostas para um estudo sistemático e comparativo do comportamento animal na 12ª reunião anual da Associação Americana para o Avanço da Ciência.

Essas pessoas apreciavam a complexidade e o propósito aparente das ações dos animais e sabiam que entender o comportamento requer observações de longo prazo dos animais em seu ambiente natural.

As quatro perguntas de Tinbergen, que era etólogo e ornitólogo da Holanda, nos ajudam a entender mais claramente por que os animais se comportam dessa maneira. Essas 4 perguntas são:

Causa: O que controla o comportamento?

Desenvolvimento: Como e quando o comportamento foi adquirido durante a vida do animal?

Evolução: Por que esse comportamento sobrevive na espécie?

Função: Como esse comportamento ajuda o indivíduo a sobreviver e se reproduzir?

O estudo do comportamento animal é um campo amplo que abrange tanto comportamentos instintivos e aprendidos quanto comportamentos anormais.Dentro de qualquer espécie particular de animal, certos comportamentos podem estar presentes em todos os membros, enquanto outros são mais específicos para certos indivíduos, lugares ou situações. Mesmo as formas de vida mais simples exibem atividade comportamental, e se o comportamento é normal ou anormal pode fornecer informações sobre seu estado mental.

Comportamento instintivo

Um tipo de comportamento instintivo são os padrões de ação fixos, que são comportamentos nos quais o animal é forçado a se envolver. Por exemplo, alguns pássaros criarão os filhotes de outros pássaros se os ovos forem colocados em seus ninhos durante a época de nidificação, porque cuidar de um ovo é um padrão fixo de ação.

Outro comportamento instintivo é o imprinting, no qual um animal bebê aceita uma pessoa, ou mesmo um objeto, como mãe de aluguel.

O comportamento sexual também é instintivo, reforçado pela brincadeira, que ajuda os animais a aprenderem habilidades de corte e acasalamento. Muitos desses comportamentos são ditados por sistemas específicos do corpo, como o sistema nervoso, que respondem a estímulos do ambiente.

Comportamento aprendido

O comportamento aprendido é importante tanto para os animais selvagens, que devem aprender novas e específicas maneiras de sobreviver, quanto para os animais domésticos que procuramos treinar. Os animais podem aprender a antecipar que uma ação terá um resultado previsível por meio de tentativa e erro, como quando um cão ou gato aprende a sentar para receber uma guloseima. Isso é chamado de condicionamento operante.

Eles também podem aprender que um evento precede outro, como o som de uma tigela de comida de metal sendo movida para indicar que a comida é servida, o que é conhecido como aprendizado associativo. Os animais também aprendem muito observando os outros e imitando. Todos esses comportamentos permitem que um animal se adapte a novas situações e problemas.

Comportamento anormal

Identificar padrões de comportamento permite que as pessoas determinem quando os animais estão se comportando de forma anormal.

Esses comportamentos anormais podem ser simplesmente irritantes para os donos dos animais; no entanto, em outros casos, eles também podem ser perigosos para o animal e outros ou até mesmo ameaçar sua própria sobrevivência. Por exemplo, gatos ou cães inadequadamente agressivos, que podem sofrer de doenças ou traumas, são potencialmente perigosos para si mesmos e para os outros.

O comportamento pode ser tratado se for identificado como anormal e o comportamento normal for restaurado. Mais importante para a sobrevivência da espécie é o acasalamento e a criação da prole e, nesses casos, o comportamento anormal que leva à falta de acasalamento ou criação da prole pode representar uma ameaça à sobrevivência a longo prazo do animal.

Portanto, tomamos como certo que um behaviorista/psicólogo animal estuda e trabalha em relação a esses tipos de comportamento animal.

O cérebro e o corpo

Primeiro, o animal recebe informações sensoriais do ambiente. O cérebro então avalia essa informação em relação a uma série de fatores, incluindo as experiências anteriores do animal. Esse processo pode levar à ativação das partes do cérebro que controlam as emoções, desencadeando uma resposta. que pode ser positivo ou negativo ou mesmo neutro. O corpo responde à emoção com respostas comportamentais e fisiológicas.